Femtonodos ¡gratis! … ¿pero cuánto cuestan realmente?

13 octubre 2011

Autor: Luis Cucala

Hace poco ha aparecido la noticia de que SFR (segundo operador móvil en Francia) ofrece a todos sus clientes la posibilidad de disponer en sus hogares un femtonodo, sin coste para el usuario. De hecho, en la web de SFR ya se ofrece esa posibilidad; el cliente solicita un femto e inicialmente le cuesta 49€, que le son reembolsados cuando se realiza la primera conexión del equipo a la red.

El femtonodo que instalan está fabricado por la británica Ubiquisys. Según la información disponible en su página web, la solución que ofrecen para entornos residenciales es la llamada G3-Mini, que permite hasta 8 llamadas simultáneas y soporta HSPA. Según la web de SFR, su femtonodo podrá soportar hasta 4 llamadas simultáneas solo, lo cual hace pensar que se trata de alguna limitación impuesta por motivos comerciales.

¿Quiero lo anterior decir que el femtonodo cuesta 49€? No necesariamente. El coste por femtonodo debe incluir el coste del equipo en si, y la parte repercutida de los equipos de red y sistemas de gestión asociados.

Por una parte veamos el coste del femtonodo en si. La información sobre costes de femtonodos es absolutamente opaca, pues nadie puede ir todavía al supermercado y comprarse uno por su cuenta, de modo que es el operador el que adquiere partidas de cierto volumen, con precios que se fijan a partir de múltiples y variados criterios, y los distribuye por su red comercial. El coste del femtonodo depende, entre otras cosas, del grado de integración de su HW; la tendencia ha sido pasar de diseños que emplean múltiples chips, a diseños que emplean un único chipset o SoC (System on Chip), de forma similar a lo que ha sucedido en los puntos de acceso Wi-Fi.

Ubiquisys no fabrica sus chips, sino que se los suministran terceros. Explorando un poco por webs especializadas, parece que inicialmente emplearon chips de Picochip, y que actualmente emplean los de Percello(adquirida por Broadcom). Tirando un poco del hilo vemos que sí, Percello suministra el SoC de Ubiquisys.

Se trata de un encapsulado de los llamados BGR (Ball Grid Array), nada barato de fabricar, y bastante complejo de montar en placa. Este chip es caro, ¿pero cuanto?. Vamos a compararlo con un SoC para Wi-Fi, por ejemplo el BCM4329 de Broadcom y que está instalado en los IPhone 4, IPad, etc, y que tiene un encapsulado similar al SoC femtonodo de Percello. Bien, ¿y cuanto cuesta este SoC de Wi-Fi?. Tampoco aquí podemos ir al súper para saber lo que cuesta, pero hay una web de “hackeadores” de HWque han destripado el Iphone4 y dan una lista de componentes y sus precios (el Iphone4 ya no aparece en su web, si bien yo me descargué el análisis hace un par de meses).

Si nos podemos fiar de ellos, el chipset de Wi-Fi BCM4239 cuesta 7,80 USD (se supone para pedidos de millones de unidades). A esto habría que añadir el coste del “front-end” de radiofrecuencia (pues el SoC de Percello para femto no lo incluye), que puede ser similar al de la Banda Base, y el coste de los pasivos; conclusión, el coste de la interfaz radio en el femtonodo, para cantidades de MILLONES de unidades no puede ser inferior a los 10 USD. A esto hay que añadir como mínimo el coste de los chips de comunicaciones (Ethernet o USB), un procesador de propósito general, antena y caja, además del montaje.

Conclusión, el femtonodo de Ubiquisys podría llegar a valer 49 €, pero si se fabrican millones de unidades, cuando los costes fueran similares a los de un punto de acceso Wi-Fi, gracias a los grandes volúmenes.

En cuanto a los costes repercutidos, un grupo de femtonodos debe conectarse a un nodo de agregación (Access Gateway, de coste desconocido), que en el caso de Ubiquisys no lo fabrican y están asociados a Nokia Siemens Networks, capaz de gestionar varios miles de femtonodos, y es necesario dimensionar el resto del núcleo de red radio para poder absorber el tráfico generado por los femtonodos. También tiene un impacto sobre los costes repercutidos la necesidad de emplear sistemas de provisión y gestión automática de los femtonodos que se instalan, pues si se despliegan por miles no es posible darlos de alta en la red de forma manual. Estas herramientas, si se hacen bien, cuestan mucho dinero. Otra cosa es que no se hagan bien, y el despliegue sea “best-effort”…

Conclusión final; SFR cobra inicialmente 49 € al cliente por el femtonodo y se los devuelve cuando lo activa, probablemente para que no lo guarde en un cajón, y establecer una correlación entre esa cifra de 49 € y el coste real del femtonodo es aventurado.

 

Author: Luis Cucala

Recently we got the news that SFR (second largest mobile operator in France) offers all their customers the possibility to have a femtocell at their homes, at no cost for them. In fact, that possibility is already available in the SFR web. Initially it costs 49€, but customers are refunded for this charge as soon as they connect and activate the device.

The installed femtocell is manufactured by the British Ubiquisys. Regarding the information available, they offer a solution for indoor coverage known as G3-Mini, which handles up to 8 calls at the same time and supports HSPA. According to SFR web, its femtocell will be able to support only up to 4 calls at the same time. This makes us think this has to do with a limitation imposed for commercial reasons.

Does this mean that the femtocell costs 49€? Not exactly. The femtocell cost must include the cost of the femto device as well as the network equipments involved and associated management systems.

On the one hand, let’s focus on the femtocell cost. Information concerning femto costs is utterly unclear, because nobody can get one yet at the supermarket, so that it’s the operator that acquires a certain amount of items, with fixed prices established by certain criteria, and they are distributed through its commercial network. The femtocell cost depends, among other things, on its HW degree of integration; the trend has been moving from using multiple-chip to single-chip SoC designs (System on Chip), in a similar way to what has happened in Wi-Fi access points.

Ubiquisys doesn’t manufacture their chips; however it is supplied by 3rd parties. By exploring specialized webs, apparently they first used Picochip chips and currently they use Percello’s (acquired by Broadcom). By keeping posted we can tell that Percello does supply Ubiquisys’s Soc.

We are dealing with the so-called BGR (Ball Grid Array) package, which requires expensive equipment, and which is difficult to solder. This chip is expensive but, how much? Let’s compare it with a SoC for Wi-Fi, for instance Broadcom BCM4329, installed in iPhone, iPad etc and which has a similar package to Percello’s femtocell SoC. Well, how much does this Wi-Fi SoC cost? Neither here we can get it at the supermarket to know the price, but there’s a HW hackers web that deals with iPhone 4 and it provides a list of components and their prices ( iPhone 4 is no longer in the web, although I downloaded the analysis just a few months ago).

If we can trust them, the Wi-Fi BCM4239 chipset costs 7, 80 USD (if the order includes millions of units). In addition to this, the radio frequency “front-end” cost (since Percello’s Soc is not included for femto) that can be similar to the Band-Base’s, and finally liability costs. The bottom line is that the femto radio interface cost (for millions of units) cannot be inferior to 10 USD. In addition, communication chips costs (Ethernet or USB) a general purpose processor, and the antenna and box (plus its installation) must be added at least.

Conclusion, the Ubiquisys femtocell could cost 49€, but only if millions of units are made, when costs were similar to Wi-Fi’s access point.

As for the costs involved, a group of femtocells must connect to an aggregation node (Access Gateway of an unknown cost) which is not made by Ubiquisys and which are associated to Nokia Siemens Networks, able to manage several thousand femtocells. What’s more, it requires sizing the remainder radio network in order to absorbe the traffic generated by femtocells. It has also an impact on involved costs the necessity of using supplying systems and automatic installed-femtocells management, because if thousand of them are distributed it’s not possible to register them manually in the network. These tools, if they are well-made, cost a lot of money. Nevertheless if they are badly made and their deployment is “best-effort”…

All in all, the femtocell will be initially sold to the customers for EUR49 each, but that will then be refunded to the customer account as soon as it is activated, preventing us from putting it away. And it would be risky to establish a correlation between the 49€ and the real cost of femtocell.

 

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